Desembarco de Normandía (Día D)

Ayer, 6 de junio de 2020, se cumplieron 76 años del Desembarco de Normandía (también conocido como Día D, aunque oficialmente denominado Operación Neptuno). Durante ese día, miles de soldados aliados desembarcaron en cinco playas de francesas con el objetivo de construir cabezas de playa que utilizar para la expulsión de los alemanes del país, y, finalmente, derrotar a Alemania. Como pequeño homenaje a los Aliados que participaron en dicha operación (y en la más grande Operación Overlord, de la cual el Día D era parte), hagamos un pequeño repaso de lo sucedido el 6 de junio de 1944. Repasaremos desde el contexto hasta las consecuencias en un artículo posterior.

Contexto

Mapa utilizado para la planificación

Mapa utilizado para la planificación

De cara a abrir un segundo frente en Francia, los Aliados prepararon la llamada Operación Overlord a partir de mayo de 1943, cuando decidieron organizar una invasión cruzando el Canal de la Mancha. En dicho momento y tras tres años de combates, los Aliados resultaron vencedores en el Norte de África, y buscaban cómo seguir atacando a sus enemigos del Eje. Así, organizaron los desembarcos en Sicilia de julio de 1943 (Operación Husky) o la invasión de Italia de septiembre de 1943.

La meteorología marca la agenda

Aunque el comienzo de la Operación Overlord se planificó en un principio para el 1 de mayo de 1944, finalmente tuvo que aplazarse hasta el 6 de junio. De hecho, el 4 de junio, el comandante en jefe aliado Dwight Eisenhower y el alto mando esperaban poder llevar a cabo el asalto al día siguiente, lo cual no pudo ser. El horrible tiempo pospuso el plan. Aun así, el tiempo mejoró ligeramente, y los Aliados decidieron lanzar la operación el 6 de junio.

Por el lado alemán, al no tener el control del Canal de la Mancha, su reporte metereológico era mucho más incompleto que el aliado. Por lo tanto, la información que el alto mando alemán obtuvo es que las dos semanas de tormentas que se avecinaban impedirían toda operación aliada en la zona, por lo que muchos comandantes alemanes dejaron sus unidades para acudir a unos ejercicios en Rennes. Aunque Alemania tenía fuertemente defendida la zona, incluyendo los búnkeres y nidos de ametralladoras del Muro del Atlántico, los brutales combates del frente oriental mermaron sobremanera las reservas alemanas. Muchos de los estacionados en Francia, de hecho, eran soldados jóvenes.

Aun y todo, los defensores contaban con 50 divisiones en Francia, Bélgica y los Países Bajos, además de otras 18 en Dinamarca y Noruega. A ellas hay que sumar 15 más, que se encontraban en formación en Alemania. El Paso de Calais se encontraba defendido por el 15º Ejército al mando del Generaloberst (Coronel General) Hans von Salmuth, mientras que Normandía se encontraba defendida por el 7º Ejército del Generaloberst Friedrich Dollmann.

Así llegamos a la noche del 5 de junio.

El Día D

Las diferentes rutas de asalto del Día D

Las diferentes rutas de asalto del Día D

Desembarcos aerotransportados

El 5 de junio se reunió una enorme flota con 6.939 barcos de 8 armadas diferentes. Además, durante la noche del 5 al 6 de junio, se lanzaron sobre Normandía un total de 17.000 tropas aerotransportadas, parte de las 101ª y 82ª divisiones aerotransportadas estadounidenses y la 6ª división aerotransportada británica. La intención era conseguir la destrucción y toma de puntos clave en la retaguardia enemiga para evitar que los alemanes pudiesen mandar refuerzos con rapidez a las playas.

Las tropas estadounidenses fueron lanzadas detrás de la Playa Utah, que estaba situada al oeste de las otras cuatro. Más de 75% de la fuerza aerotransportada no fue lanzada sobre su objetivo, lo que creó una desorganización terrible. Para darnos cuenta de cómo de alejados del objetivo cayeron los paracaidistas, la 101ª aerotransportada estadounidense fue lanzada sobre un área de 40 x 15 kilómetros, una barbaridad. Aun y todo, pequeños grupos pudieron juntarse para lograr sus objetivos.

Desembarcos anfibios

Se previeron cinco desembarcos para el Día D, en cinco playas normandas. Dos de los desembarcos serían llevados a cabo por Estados Unidos y otros tres por Reino Unido (uno de ellos con apoyo canadiense). Repasemos brevemente las playas, en orden de oeste a este:

  • Playa Utah: La playa localizada más al oeste sería atacada por la 4ª división de infantería estadounidense. Debido a la corriente en la zona, las tropas tuvieron que desembarcas casi dos kilómetros al sur de la zona de desembarco. Esta zona resultó ser mejor para el asalto que el previsto, puesto que tan solo había un punto defensivo en todo el área. Por parte alemana, dos batallones del 919º regimiento de granaderos defendían la playa. Aunque las tropas de la 4ª división no lograron todos sus objetivos, en parte debido al punto de desembarco erróneo, fueron capaces de desembarcar 21.000 soldados con pocas pérdidas (197 bajas en total)
  • Estremecedora imagen del avance de la infantería estadounidense en la Playa Omaha

    Estremecedora imagen del avance de la infantería estadounidense en la Playa Omaha

    Playa Omaha: La playa Omaha era sin duda la más fuertemente defendida. Por ello, los Aliados desplegaron a la 1ª división de infantería (Big Red One) y a la 29ª división de infantería estadounidenses. Aunque se esperaba que la defensa estuviese en manos de un regimiento, realmente era la 352ª división de infantería alemana la que defendía el sector. A ello hay que sumar que los bombarderos que debían debilitar las defensas alemanas soltaron sus bombas más tarde de lo previsto por miedo a herir a sus propios camaradas. Por ello, los obstáculos de la playa quedaron virtualmente intactos. Aun así, tres días después del comienzo del desembarco, se lograron todos los objetivos asignados.

  • Playa Gold: La tercera playa se asignó a la 50ª división de infantería (Northumbrian) británica, además de a las 151ª y 231ª brigadas de infantería. De nuevo, el mal tiempo cambió los planes de desembarco. Los defensores alemanes formaban parte de la 352ª división de infantería alemana y la 716ª división estática de infantería, también alemana. Tras arduos combates y más de 1.000 bajas, los Aliados tomaron la playa.
  • Playa Juno: El desembarco lo llevaron a cabo tropas formadas mayoritariamente por canadienses, con las 3ª división de infantería y 2ª brigada blindada canadiense como unidades principales. A ellas hay que añadir una unidad de commandos británicos. La mar picada llevó a los Aliados a retrasar el desembarco en Juno. Además, los obstáculos defensivos seguían en su sitio. Aunque los canadienses y británicos tomaron la playa, los combates en los alrededores fueron muy fuertes. Las bajas aliadas fueron de 961 soldados.
  • Infantería británica espera la orden de salir de la playa Sword.

    Infantería británica en la playa Sword.

    Playa Sword: En Sword desembarcaron las tropas asignadas al 3er grupo divisional, compuesto por la 3ª división británica a la que se sumaron otras unidades más pequeñas. Aunque el desembarco se realizó con pocas bajas, el avance fuera de la cabeza de playa fue ralentizado por el tráfico y la resistencia alemana. De hecho, todo intento de acercarse a Cane (situada a 15 kilómetros de la playa) fue imposible debido al único contraataque blindado del día, llevado a cabo por la 21ª división blindada alemana.

Además de los desembarcos nombrados, se llevaron a cabo otras acciones como el ataque a Pointe du Hoc, un acantilado localizado entre las playas Utah y Omaha y que fue asaltado por el 2º batallón de Rangers estadounidense.  La posición estaba defendida por elementos de la 352ª división de infantería alemana y colaboradores franceses. El acantilado se suponía que guarecía varias piezas de artillería, aunque cuando lo escalaron vieron que habían sido retiradas y colocadas a unos 550 metros de su posición, donde yacían sin defensa alguna. Los Rangers llegaron hasta ellas y las volaron. Entonces, los Rangers tuvieron que defenderse de poderosos contraataques alemanes, que no cesaron hasta que el Día-D+2 llegaron refuerzos aliados. De los 200 Rangers que comenzaron el ataque, 135 resultaron muertos o heridos.

Conclusión

Realmente ninguno de los objetivos del día se cumplieron. De hecho, los planes esperaban las capturas de Carentan, St. Lô, Caen y Bayeux el primer día, y al final del Día D todas esas localidades seguían en manos alemanas. De hecho, Caen, que estaba a tan solo 15 kilómetros de la Playa Sword, no sería liberada hasta el 21 de julio. Así, hasta el 12 de junio no se pudieron juntar las cabezas de playa.

Aun así, estos desembarcos y los combates posteriores llevaron a la liberación de París (durante la noche del 24 de agosto) y, en definitiva, a liberación de Francia, Bélgica, Países Bajos, Luxemburgo y parte de Alemania. Además, no hay que olvidar la ayuda indirecta realizada a los soviéticos con la apertura de un nuevo frente.

Aun así, el Desembarco de Normandía es la mayor invasión marítima de la historia. Los datos no dejan de ser impresionantes: Casi 160.000 tropas cruzaron el Canal de la Mancha sólo el 6 de junio de 1944, llegando a la increíble marca de 875.000 a final de mes. Las bajas fueron desgraciadamente muy altas. Los Aliados perdieron al menos 10.000 hombres (4.414 muertes confirmadas), mientras que unos 3.000 civiles murieron durante el 6 y el 7 de junio. Los alemanes, por su parte, sufrieron unas 1.000 bajas.

Fuentes y webs de interés

“Normandy landings” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Normandy_landings>.

“Utah Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Utah_Beach>.

“Omaha Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Omaha_Beach>.

“Gold Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Gold_Beach>.

“Juno Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Juno_Beach>.

“Sword Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Sword_Beach>.

Hart, Stephen Dr. (2004). The D-Day Landings Northern France 6 June 1944. Department of War Studies, Royal Military Academy SanhurstDisponible en: <https://assets.publishing.service.gov.uk/government/uploads/system/uploads/attachment_data/file/30054/ww2_dday.pdf>

 

Hundimiento del Lancastria: Mayor tragedia de la Royal Navy

El RMS Lancastria (centro) en Madeira, sobre 1930.

La segunda guerra mundial tuvo un impacto tal que muchos gobiernos tuvieron que requisar barcos y vehículos civiles para uso militar. La lucha a vida a muerte que muchas naciones llevaron a cabo fue pretexto suficiente para dichas requisas. Gran Bretaña no fue menos, y requisó una gran cantidad de barcos civiles, entre ellos el Lancastria, un transatlántico de la compañía naviera Cunard Line.

De RMS a HMT Lancastria

El Lancastria tenía un desplazamiento bruto de más de 16.000 toneladas y capacidad para albergar a 2.200 pasajeros. Botado en 1920, el comienzo de la guerra le sorprendió en las Bahamas. Meses después le fue ordenado dirigirse a Nueva York para ser reacondicionado como transporte de tropas. Además de ser armado y repintado, le cambiaron el nombre, pasando de RMS Lancastria a HMT Lancastria.

Tras la transformación, fue utilizado como transporte de tropas durante la Operación Alphabet (evacuación de tropas aliadas de Noruega). Poco después, también transportó tropas británicas a Islandia, siguiendo a la Invasión británica de Islandia.

Operación Ariel

Así llegamos a junio de 1940. La derrota aliada en Francia es evidente y es por ello que los Aliados deciden evacuar a las tropas y civiles aliados que quedan en el continente. Esta evacuación es conocida como Operación Ariel, tuvo lugar entre el 15 y el 25 de junio y sirvió para evacuar a algo menos de 200.000 tropas y civiles aliados.

Las zonas con concentraciones de aliados en Francia eran varias, entre las que se encontraba la zona de Saint Nazaire y Nantes, en Normandía. La Royal Navy, de cara a salvar a las decenas de miles de aliados que se agolpaban en dicha zona, envió tres destructores junto con dos barcos polacos, varios transportes de tropas (entre los que se encontraba el HMT Lancastria) y varios barcos de carga.

El día 16 comenzó la evacuación, cuando unos 16.000 soldados pusieron rumbo a Reino Unido en dos de los transportes de tropas y en los dos barcos polacos. Aunque la Luftwaffe trató de atacar a los que seguían frente a las costas francesas pero falló, al alcanzar tan solo a uno de los transportes. De hecho, la acción de la fuerza aérea británica limitó los bombardeos alemanes hasta tal punto que estos últimos tuvieron que centrarse en el minado más que en los ataques directos.

Hundimiento del Lancastria

Hundimiento del Lancastria

Hundimiento del Lancastria

Hacia el mediodía del día siguiente, el Lancastria se encontraba cerca de Saint Nazaire con un número indeterminado de civiles (entre 4.000 y 9.000) a bordo. Aunque su capacidad era de 2.200 pasajeros (incluyendo los 375 que formaban la tripulación) la Royal Navy le había dado orden de embarcar a todos los pasajeros posibles.

Embarcados los pasajeros, se encontraba en condiciones de zarpar y, de hecho, el capitán del destructor HMS Havelock así se lo aconsejó. A las 13:50, el barco vecino Oronsay había resultado alcanzado por una bomba alemana. Aun así, el capitán prefirió esperar, pues si zarpaba, lo haría sin escolta de destructores, lo que incrementaba las probabilidades de ser atacado por submarinos.

Hundimiento del Lancastria

Hundimiento del Lancastria

Dos horas después, el Lancastria sería alcanzado tres veces por un Junkers Ju 88 alemán. Incapaz de mantenerse a flote, el abarrotado transatlántico se hundió en 20 minutos. Tan solo huno 2.477 supervivientes, siendo imposible determinar el número de fallecidos (las fuentes hablan de entre 1.700 y más de 6.000).

La tragedia fue de tal magnitud que el gobierno británico decidió censurar cualquier noticia al respecto, aunque terminaría por hacerse público cinco semanas después. El The New York Times en Estados Unidos y el The Scotsman en Reino Unido se hicieron eco de la noticia el 26 de julio por primera vez.

El hundimiento del Lancastria se considera la mayor pérdida de vidas en un solo buque de la historia marítima británica. Sin duda una tragedia humana con mayúsculas.

Referencias

Tucker, Spencer C. (2016). World War II: The Definitive Encyclopedia and Document Collection [5 volumes]. ABC-CLIO, p. 189.

“RMS Lancastria” (en inglés). Wikipedia. 29 de mayo de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/RMS_Lancastria>.

“Operation Aerial” (en inglés). Wikipedia. 29 de mayo de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Operation_Aerial>.

“Flashback in history: RMS Lancastria: Worst Loss of Life on a British Ship, June 17th, 1940 (Video)” (en inglés). Maritime Cyprus. 29 de mayo de 2020. <https://maritimecyprus.com/2015/06/17/flashback-in-history-rms-lancastria-worst-loss-of-life-on-a-british-ship-june-17th-1940-video/>.

“Lancastria Archive” (en inglés). Lancastria. 29 de mayo de 2020. <http://www.lancastria.org.uk/>.

Última fotografía del crucero de batalla HMS Hood

El HMS Hood en el puerto de Sidney en 1924

El HMS Hood en el puerto de Sidney en 1924

El HMS Hood fue el último crucero de batalla (1) construido para la Royal Navy británica. Con sus más de 262 metros de eslora y sus más de 40.000 toneladas de desplazamiento, el Hood fue el barco militar más grande del mundo por más de 20 años.

Ordenado en 1916, fue botado dos años y cuatro meses después, siendo finalmente asignado el 15 de mayo de 1920. Aunque tenía gran tamaño e iba fuertemente armado, el crucero de batalla era capaz de alcanzar los 31 nudos.

La última batalla del Hood

En mayo de 1941, el HMS Hood y el acorazado HMS Prince of Wales, mucho más moderno, recibieron órdenes de perseguir al acorazado alemán Bismarck (uno de los dos acorazados producidos por la Alemania nazi) y al crucero pesado Prinz Eugen. Así, ambos bandos se encontraron en el estrecho de Dinamarca, y ahí comenzó, el 24 de mayo de 1941 de madrugada, la Batalla del Estrecho de Dinamarca.

Última fotografía tomada del HMS Hood antes de su hundimiento, tomada desde el Prince of Wales Copyright: © IWM. Fuente original: http://www.iwm.org.uk/collections/item/object/205086674

Tan solo unos minutos después del comienzo de la batalla, el HMS Hood recibió varios impactos, primero, probablemente, por el Prinz Eugen y, después, por uno o más impactos procedentes del Bismarck. Este último abrió fuego desde 16.650 metros. Tras este último (o últimos) impactos, ser inició un fuego en el navío, que terminó con una devastadora explosión de la munición, resultando en la muerte de 1.418 personas, salvándose tan solo 3 de sus tripulantes.

La segunda fotografía que se muestra en esta entrada, es la última que se tomó al HMS Hood antes de ser hundido. La imagen fue tomada desde su colega Prince of Wales, poco antes de la brutal explosión que llevó a su rápido hundimiento.

El Bismarck terminó la batalla sin ser hundido, pero la Royal Navy británica movilizó cada una de sus naves en el Atlántico y persiguió al Bismarck. Así, en la mañana del 27 de mayo de 1941, el acorazado Bismarck resultó hundido al oeste de Brest, Francia. Esta batalla y el hundimiento del buque alemán llevó a la muerte de más de 2.000 alemanes.

Fuentes y notas

(1) Los cruceros de batalla tenían un tamaño y una capacidad ofensiva similar a la de los acorazados pero generalmente eran más rápidos, gracias a un blindaje menor.

“German battleship, the Bismarck, sinks Britain’s HMS Hood”. History. 19 de mayo de 2020. <https://www.history.com/this-day-in-history/the-bismarck-sinks-the-hood>.

“Remembering HMS Hood, the mighty warship launched in Clydebank”. BBC. 19 de mayo de 2020. <https://www.bbc.com/news/uk-scotland-glasgow-west-45270946>.

“H.M.S. Hood Association-Battle Cruiser Hood”. HMS Hood. 19 de mayo de 2020. <http://www.hmshood.com/>.

“HMS Hood” (en inglés). Wikipedia. 19 de mayo de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/HMS_Hood>.

“Battle of the Denmark Strait” (en inglés). Wikipedia. 19 de mayo de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Battle_of_the_Denmark_Strait>.

“Last battle of the battleship Bismarck”. Wikipedia. 19 de mayo de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Last_battle_of_the_battleship_Bismarck>.

“HMS Hoodd sunk”. WW2 Today. 19 de mayo de 2020. <https://ww2today.com/24th-may-1941-hms-hood-sunk>.

Invasión británica de Islandia

En abril de 1940, la Alemania nazi conquistó Dinamarca con facilidad y atacó Noruega, terminando la campaña en el país nórdico en junio de ese mismo año. Con la caída de Dinamarca y Noruega, Reino Unido temía que los islandeses terminasen bajo control alemán. Pero antes de llegar a eso, volvamos un poco atrás.

Islandia en 1940

Islandia en ese momento era un país con muy poca población (unos 121.000 personas) que tenía como rey al Rey de Dinamarca, Cristian X de Dinamarca. El rey danés regía también en Islandia debido al Pacto de Unión que ambos países firmaron en diciembre de 1918. Islandia llevaba tiempo siendo parte de Dinamarca, aunque a partir de dicho pacto, el poco poblado país se convirtió en una nación independiente, aunque bajo la corona danesa, aunque los asuntos de política exterior siguió gestionándose desde Copenhague.

Crucero pesado HMS Berwick, que actuó como nave de mando

Así llegó el país a 1940. Alemania atacó y conquistó Dinamarca con mucha facilidad en abril de ese año, siendo Noruega atacada y conquistada entre abril y junio. Con la conquista alemana de Dinamarca, la unión entre los daneses y los islandeses se cortó de facto. Aunque Islandia se había declarado neutral, Reino Unido, una vez visto el destino de los dos países escandinavos, temió que Islandia fuese el siguiente.

Comenzaron así las negociaciones entre el gobierno islandés y el británico con la que Reino Unido trató de convencer a los gobernantes islandeses (el gobierno islandés se hizo cargo de los asuntos exteriores después de la rendición danesa) para que retirasen su neutralidad y permitiesen a tropas británicas asentarse en su territorio. Las negociaciones no llevaron a ningún lado, y fue entonces cuando los británicos decidieron invadir rápidamente el país.

Invasión de Islandia

Tras el no del gobierno islandés y temiendo que los alemanes pensasen que algo se estaba cociendo si las negociaciones se alargaban, Reino Unido pasó a la acción. Así, embarcó a 746 marines (con muy poca experiencia) al mando del coronel Robert Sturges en dos cruceros (HMS Berwick y HMS Glasgow) y dos destructores (HMS Fearless y HMS Fortune), partiendo desde Escocia el 8 de mayo hacia el norte.

Llegada a Islandia

Fotografía de un Supermarine Walrus

Fotografía de un Supermarine Walrus

Los cuatro buques llegaron a Islandia el día 10 de mayo. De cara a comprobar si había submarinos alemanes en el área, un avión de reconocimiento Supermarine Walrus del HMS Berwick despegó con estrictas órdenes de no sobrevolar Reikiavik. Aun así, por error o por falta de comunicación, los habitantes de la ciudad escucharon el ruido del avión, includo Werner Gerlach, cónsul alemán.

Dos horas más tarde aparecieron los buques británicos dirigiéndose al puerto de la ciudad, donde se arremolinó una gran multitud. El gobierno islandés instruyó entonces a Einar Arnalds, jefe de la policía, para que hiciese saber a los británicos que la neutralidad de la isla estaba siendo violada. Arnalds lo intentó pero no fue capaz de hablar con el comandante aliado. Aun así, el primer ministro islandés le pidió que tratase de evitar cualquier conflicto entre los soldados británicos y los islandeses.

Desembarco

Tras desembarcar, las tropas británicas no tardaron mucho en hacerse con varios puntos clave de cara a evitar que se alertase a Alemania sobre lo que estaba sucediendo. Así, los aliados tomaron el servicio islandés de telecomunicaciones, el servicio de radiodifusión y la oficina meteorológica.

Tropas estadounidenses llegan a Islandia en enero de 1942

Tropas estadounidenses llegan a Islandia en enero de 1942

Además, los invasores entraron en el consulado alemán, encontrando allí al cónsul, que había utilizado el tiempo que había pasado desde el avistamiento del avión para quemar documentos. Aun así, los soldados pudieron salvar ciertos documentos de importancia del fuego. Tanto el cónsul como otros alemanes fueron arrestados.

Ocupación

La ocupación será tratada en otra entrada, pero los británicos ocuparon el país hasta que en julio de 1941, Estados Unidos tomó el control de la isla por petición de las autoridades islandesas.

Referencias

“Iceland – Modern Iceland | Britannica”. Britannica. 07 de mayo de 2020. <https://www.britannica.com/place/Iceland/Modern-Iceland>.

“History: British forces occupy Iceland – Iceland Monitor”. Iceland Monitor. 07 de mayo de 2020. <https://icelandmonitor.mbl.is/news/politics_and_society/2015/05/12/history_british_forces_occupy_iceland/>.

“Iceland in World War II – Wikipedia”. Wikipedia. 07 de mayo de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Iceland_in_World_War_II>.