Desembarco de Normandía (Día D)

Ayer, 6 de junio de 2020, se cumplieron 76 años del Desembarco de Normandía (también conocido como Día D, aunque oficialmente denominado Operación Neptuno). Durante ese día, miles de soldados aliados desembarcaron en cinco playas de francesas con el objetivo de construir cabezas de playa que utilizar para la expulsión de los alemanes del país, y, finalmente, derrotar a Alemania. Como pequeño homenaje a los Aliados que participaron en dicha operación (y en la más grande Operación Overlord, de la cual el Día D era parte), hagamos un pequeño repaso de lo sucedido el 6 de junio de 1944. Repasaremos desde el contexto hasta las consecuencias en un artículo posterior.

Contexto

Mapa utilizado para la planificación

Mapa utilizado para la planificación

De cara a abrir un segundo frente en Francia, los Aliados prepararon la llamada Operación Overlord a partir de mayo de 1943, cuando decidieron organizar una invasión cruzando el Canal de la Mancha. En dicho momento y tras tres años de combates, los Aliados resultaron vencedores en el Norte de África, y buscaban cómo seguir atacando a sus enemigos del Eje. Así, organizaron los desembarcos en Sicilia de julio de 1943 (Operación Husky) o la invasión de Italia de septiembre de 1943.

La meteorología marca la agenda

Aunque el comienzo de la Operación Overlord se planificó en un principio para el 1 de mayo de 1944, finalmente tuvo que aplazarse hasta el 6 de junio. De hecho, el 4 de junio, el comandante en jefe aliado Dwight Eisenhower y el alto mando esperaban poder llevar a cabo el asalto al día siguiente, lo cual no pudo ser. El horrible tiempo pospuso el plan. Aun así, el tiempo mejoró ligeramente, y los Aliados decidieron lanzar la operación el 6 de junio.

Por el lado alemán, al no tener el control del Canal de la Mancha, su reporte metereológico era mucho más incompleto que el aliado. Por lo tanto, la información que el alto mando alemán obtuvo es que las dos semanas de tormentas que se avecinaban impedirían toda operación aliada en la zona, por lo que muchos comandantes alemanes dejaron sus unidades para acudir a unos ejercicios en Rennes. Aunque Alemania tenía fuertemente defendida la zona, incluyendo los búnkeres y nidos de ametralladoras del Muro del Atlántico, los brutales combates del frente oriental mermaron sobremanera las reservas alemanas. Muchos de los estacionados en Francia, de hecho, eran soldados jóvenes.

Aun y todo, los defensores contaban con 50 divisiones en Francia, Bélgica y los Países Bajos, además de otras 18 en Dinamarca y Noruega. A ellas hay que sumar 15 más, que se encontraban en formación en Alemania. El Paso de Calais se encontraba defendido por el 15º Ejército al mando del Generaloberst (Coronel General) Hans von Salmuth, mientras que Normandía se encontraba defendida por el 7º Ejército del Generaloberst Friedrich Dollmann.

Así llegamos a la noche del 5 de junio.

El Día D

Las diferentes rutas de asalto del Día D

Las diferentes rutas de asalto del Día D

Desembarcos aerotransportados

El 5 de junio se reunió una enorme flota con 6.939 barcos de 8 armadas diferentes. Además, durante la noche del 5 al 6 de junio, se lanzaron sobre Normandía un total de 17.000 tropas aerotransportadas, parte de las 101ª y 82ª divisiones aerotransportadas estadounidenses y la 6ª división aerotransportada británica. La intención era conseguir la destrucción y toma de puntos clave en la retaguardia enemiga para evitar que los alemanes pudiesen mandar refuerzos con rapidez a las playas.

Las tropas estadounidenses fueron lanzadas detrás de la Playa Utah, que estaba situada al oeste de las otras cuatro. Más de 75% de la fuerza aerotransportada no fue lanzada sobre su objetivo, lo que creó una desorganización terrible. Para darnos cuenta de cómo de alejados del objetivo cayeron los paracaidistas, la 101ª aerotransportada estadounidense fue lanzada sobre un área de 40 x 15 kilómetros, una barbaridad. Aun y todo, pequeños grupos pudieron juntarse para lograr sus objetivos.

Desembarcos anfibios

Se previeron cinco desembarcos para el Día D, en cinco playas normandas. Dos de los desembarcos serían llevados a cabo por Estados Unidos y otros tres por Reino Unido (uno de ellos con apoyo canadiense). Repasemos brevemente las playas, en orden de oeste a este:

  • Playa Utah: La playa localizada más al oeste sería atacada por la 4ª división de infantería estadounidense. Debido a la corriente en la zona, las tropas tuvieron que desembarcas casi dos kilómetros al sur de la zona de desembarco. Esta zona resultó ser mejor para el asalto que el previsto, puesto que tan solo había un punto defensivo en todo el área. Por parte alemana, dos batallones del 919º regimiento de granaderos defendían la playa. Aunque las tropas de la 4ª división no lograron todos sus objetivos, en parte debido al punto de desembarco erróneo, fueron capaces de desembarcar 21.000 soldados con pocas pérdidas (197 bajas en total)
  • Estremecedora imagen del avance de la infantería estadounidense en la Playa Omaha

    Estremecedora imagen del avance de la infantería estadounidense en la Playa Omaha

    Playa Omaha: La playa Omaha era sin duda la más fuertemente defendida. Por ello, los Aliados desplegaron a la 1ª división de infantería (Big Red One) y a la 29ª división de infantería estadounidenses. Aunque se esperaba que la defensa estuviese en manos de un regimiento, realmente era la 352ª división de infantería alemana la que defendía el sector. A ello hay que sumar que los bombarderos que debían debilitar las defensas alemanas soltaron sus bombas más tarde de lo previsto por miedo a herir a sus propios camaradas. Por ello, los obstáculos de la playa quedaron virtualmente intactos. Aun así, tres días después del comienzo del desembarco, se lograron todos los objetivos asignados.

  • Playa Gold: La tercera playa se asignó a la 50ª división de infantería (Northumbrian) británica, además de a las 151ª y 231ª brigadas de infantería. De nuevo, el mal tiempo cambió los planes de desembarco. Los defensores alemanes formaban parte de la 352ª división de infantería alemana y la 716ª división estática de infantería, también alemana. Tras arduos combates y más de 1.000 bajas, los Aliados tomaron la playa.
  • Playa Juno: El desembarco lo llevaron a cabo tropas formadas mayoritariamente por canadienses, con las 3ª división de infantería y 2ª brigada blindada canadiense como unidades principales. A ellas hay que añadir una unidad de commandos británicos. La mar picada llevó a los Aliados a retrasar el desembarco en Juno. Además, los obstáculos defensivos seguían en su sitio. Aunque los canadienses y británicos tomaron la playa, los combates en los alrededores fueron muy fuertes. Las bajas aliadas fueron de 961 soldados.
  • Infantería británica espera la orden de salir de la playa Sword.

    Infantería británica en la playa Sword.

    Playa Sword: En Sword desembarcaron las tropas asignadas al 3er grupo divisional, compuesto por la 3ª división británica a la que se sumaron otras unidades más pequeñas. Aunque el desembarco se realizó con pocas bajas, el avance fuera de la cabeza de playa fue ralentizado por el tráfico y la resistencia alemana. De hecho, todo intento de acercarse a Cane (situada a 15 kilómetros de la playa) fue imposible debido al único contraataque blindado del día, llevado a cabo por la 21ª división blindada alemana.

Además de los desembarcos nombrados, se llevaron a cabo otras acciones como el ataque a Pointe du Hoc, un acantilado localizado entre las playas Utah y Omaha y que fue asaltado por el 2º batallón de Rangers estadounidense.  La posición estaba defendida por elementos de la 352ª división de infantería alemana y colaboradores franceses. El acantilado se suponía que guarecía varias piezas de artillería, aunque cuando lo escalaron vieron que habían sido retiradas y colocadas a unos 550 metros de su posición, donde yacían sin defensa alguna. Los Rangers llegaron hasta ellas y las volaron. Entonces, los Rangers tuvieron que defenderse de poderosos contraataques alemanes, que no cesaron hasta que el Día-D+2 llegaron refuerzos aliados. De los 200 Rangers que comenzaron el ataque, 135 resultaron muertos o heridos.

Conclusión

Realmente ninguno de los objetivos del día se cumplieron. De hecho, los planes esperaban las capturas de Carentan, St. Lô, Caen y Bayeux el primer día, y al final del Día D todas esas localidades seguían en manos alemanas. De hecho, Caen, que estaba a tan solo 15 kilómetros de la Playa Sword, no sería liberada hasta el 21 de julio. Así, hasta el 12 de junio no se pudieron juntar las cabezas de playa.

Aun así, estos desembarcos y los combates posteriores llevaron a la liberación de París (durante la noche del 24 de agosto) y, en definitiva, a liberación de Francia, Bélgica, Países Bajos, Luxemburgo y parte de Alemania. Además, no hay que olvidar la ayuda indirecta realizada a los soviéticos con la apertura de un nuevo frente.

Aun así, el Desembarco de Normandía es la mayor invasión marítima de la historia. Los datos no dejan de ser impresionantes: Casi 160.000 tropas cruzaron el Canal de la Mancha sólo el 6 de junio de 1944, llegando a la increíble marca de 875.000 a final de mes. Las bajas fueron desgraciadamente muy altas. Los Aliados perdieron al menos 10.000 hombres (4.414 muertes confirmadas), mientras que unos 3.000 civiles murieron durante el 6 y el 7 de junio. Los alemanes, por su parte, sufrieron unas 1.000 bajas.

Fuentes y webs de interés

“Normandy landings” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Normandy_landings>.

“Utah Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Utah_Beach>.

“Omaha Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Omaha_Beach>.

“Gold Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Gold_Beach>.

“Juno Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Juno_Beach>.

“Sword Beach” (en inglés). Wikipedia. 7 de junio de 2020. <https://en.wikipedia.org/wiki/Sword_Beach>.

Hart, Stephen Dr. (2004). The D-Day Landings Northern France 6 June 1944. Department of War Studies, Royal Military Academy SanhurstDisponible en: <https://assets.publishing.service.gov.uk/government/uploads/system/uploads/attachment_data/file/30054/ww2_dday.pdf>

 

Operaciones Manna y Chowhound

Los últimos meses de ocupación alemana de los Países Bajos fueron terriblemente duros para la población. El invierno de 1945 -especialmente severo-, los ataques aliados a los transportes e infraestructura y la brutalidad de la ocupación alemana, llevó a 3,5 millones de neerlandeses de la zona occidental del país a sufrir una terrible hambruna. De cara a paliar el llamado «Invierno del hambre», los Aliados llevaron a cabo una operación para lanzar ayuda humanitaria por aire sobre la zona afectada.

El Invierno del Hambre

Personal de la RAF carga un Lancaster un

Personal de la RAF carga un Lancaster con comida durante la Operación Manna

Desde septiembre de 1944 hasta mayo de 1945 varios millones de neerlandeses tuvieron que sufrir un desabastecimiento tal, que varios miles murieron por malnutrición o de hambre. De hecho, entre 18.000 y 22.000 personas murieron por dicho motivo entre esas dos fechas, con marzo de 1945 como el mes más duro.

Las razones para la hambruna fueron varias. Entre ellas, encontramos la brutalidad de los ocupantes alemanes (esta zona neerlandesa seguía bajo control alemán). Así, los alemanes llegaron a cortar los suministros a la zona debido a la huelga del ferrocarril llevada a cabo durante la Operación Market Garden de septiembre de 1944. Además, los bombardeos aliados y daños bélicos en general a infraestructuras y transportes varios no hizo más empeorar la situación. A esto habría que añadir un invierno especialmente duro.

Es por todo ello que la familia real neerlandesa se puso en contacto primero con Dwight D. Eisenhower, comandante de las Fuerzas Aliadas, y después con Winston Churchill y Franklin D. Roosevelt. El Príncipe Bernhard, que fue quien se puso en contacto con ellos, tenía la intención de convencer a los líderes aliados para conseguir una tregua que permitiese la entrega de suministros a la población.

Ambos líderes aceptaron la propuesta de Bernhard y mandaron a Eisenhower preparar la operación con la ayuda del Comodoro del Aire Andrew Geddes. Eisenhower se puso entonces en contacto con el Reichskommissar Arthur Seyß-Inquart (administrador de la zona ocupada) para llegar a un acuerdo con el que limitar los combates y hacer llegar las provisiones a la población hambrienta. Debido a dichas negociaciones, los combates se relajaron a partir del 28 de abril de 1945 e incluso se acordó que los antiaéreos alemanes no atacasen a aviones aliados siguiendo rutas específicas. Las primeras misiones se llevaron a cabo el 29 de abril y los defensores alemanes dejaron de atacar aviones aliados a partir del día siguiente.

Operación Manna

Un avión Lancaster lanza comida sobre Ypenburg durante la Operación Manna

Un avión Lancaster lanza comida sobre Ypenburg durante la Operación Manna

La Operación Manna fue la operación de lanzamiento de suministros llevada a cabo por aviones de Reino Unido, Australia, Canadá, Nueva Zelanda y Polonia. Comenzada el 29 de abril y concluida el 7 de mayo, llevó más de 6.680 toneladas de provisiones a manos de la población neerlandesa.

Los suministros eran lanzados de una altura entre 120 y 150 metros sin paracaídas. Hubo varios puntos de lanzamiento (marcados por los alemanes con ayuda de oficiales neerlandeses): Katwijk, La Haya, Rotterdam y Gouda.

Operación Chowhound

La Operación Chowhound fue la operación llevada a cabo por Estados Unidos. Esta comenzó dos días después que la británica, comenzando el 1 de mayo y terminando una semana después. Las provisiones lanzadas durante la operación ascendieron a 4.000 toneladas.

Referencias

“Operations Manna and Chowhound – Supplying the starving Dutch with food dropped from bombers”. War History Online. 29 de abril de 2020. <https://www.warhistoryonline.com/war-articles/operation-manna-and-chowhound-supplying-the-starving-dutch-with-food-dropped-from-bombers.html>.

“Operations Manna, Chowhound, and Faust”. World War II Database. 29 de abril de 2020. <https://ww2db.com/battle_spec.php?battle_id=333>.